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制表王国之美国制表业沉浮录

从18世纪中叶开始的一百年中,世界上最强大的怀表生产国是美国。大规模工业化生产的美国表,无论从质量上还是数量上,都领先当时的欧洲将近一百年。那时,由于高度工业化,美国制表业成为了传统瑞士制表的劲敌,在这期间也诞生了至今都非常受欢迎的钟表品牌,包括汉米尔顿(HAMILTON)、宝路华(Bulova)、波尔表(BALL WATCH)、华生(waltham)怀表、爱尔近(ELGIN)怀表,甚至万国表的创始人都是来自于美国的工程师,他们利用美国现代化精密机器替代部分人工制造出更加精确的钟表零件,而后由一流的制表师装配成质量超凡的钟表,这对于瑞士传统制表业形成了一次很大的冲击。


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在二手表藏家的眼里,18世纪末期产的美国怀表在耐用、准确程度上是只有最顶级的欧洲表能媲美的,但在产量和目前的市场保有量上,美国怀表太多,所以虽然素质已达一流水平﹐但价值却不高。不过,机心高钻数、壳状态良好美国怀表仍值得收藏。



当时的美国制表业到底有多厉害?


在当时的美国表品牌当中,其中最知名也是目前市场上保有量最多的美国怀表有华生(waltham)、爱尔近(ELGIN)、汉米尔顿(HAMILTON)、霍华德(HOWARD)等,还有一些产量较小的如汉普顿(hampden)怀表、伊利诺斯(ILLINOIS)铁路怀表、波尔(BALL)和高路云(GRUEN)、南本德(SOUTH BEND)等,这些怀表被老一代表友所熟悉。

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1886 年的费城世界博览会上,瑞士人第一次看到美国人所制的‘工业化表’﹐ 一位瑞士表业总裁感叹的说:“美国人的优良表产量我们就是二十年都赶不上”!那时瑞士表业开始发愤图强﹐精研工业制表技术﹐终于在1910 年左右赶上了美国钟表的产量。

当时的美国表如何


关于美国制造的怀表在当时好不好,市场上的定价是最直观的。1908 年华生推出PREMIER MAXIMUS怀表,标价$250美元。随后,在当时是美国最大、最知名的钟表企业霍华德(HOWARD)也在1913年推出EDWARD HOWARD﹐ 标价$300 美元,这在当时几乎是一个美国工人一年不吃不喝的总收入。

美国制表业的没落


上边我们讲到,美国制表业对于欧洲制表业的优势是钟表制造的工业化和配套化。随后而来的1930年底全球经济危机,对美国制表业形成致命威胁。我们都知道,经济萧条向来对非生活必须品的奢侈品影响最大,1930年代的大萧条后,美国制表业基本上只剩下高路云(GRUEN)、汉米尔顿(HAMILTON)及爱尔近(ELGIN)这三家品牌﹐这三家品牌虽然没有倒下,但也非昔日辉煌局面了。在大萧条最谷底时﹐表业销售不及平常的15%﹐所有的钟表品牌都在苟延残喘度日。而且美国制表业在后来的几十年中惨淡经营,完全不敌欧洲表如潮水般的涌入美国市场。

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二战后瑞士的钟表产业的技术革新超越美国,到1952年ELGIN开始采用瑞士造机心,已经意味着走向没落的开始,到1968年正式破产解散。后来,ELGIN被一家日本公司株式会社福本电机买断商标使用权,生产500-2000左右的廉价表后,也不了了之。

最有名的是高路云怀表当时制作了许多CURVEX 14K 实金表,因为无法出售滞销,最后K金表壳都熔了以换取企业的生存资本。终于,GRUEN公司在1976年无奈破产。

后世的美国表业中只有美国另一家制表企业宝路华(BULOVA)业绩甚佳﹐主要是靠了电子叉表的创新。不过在今进入新世纪后,由于美国整个制表业已经失去了完整的产业链,单个品牌无法抵抗的住的瑞士制表业的进攻。在2002年,宝路华公司在瑞士FRIBOURG设立欧洲总部,生产原装瑞士的宝路华手表。今天,宝路华已被日本西铁城公司纳入旗下。

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对于我们今天非常熟悉的汉米尔顿,其实也是一家美国制表公司。汉米尔顿(Hamilton Watch Co. -Lancaster PA.)公司于1892年成立于宾夕法尼亚州兰开斯特市(Lancaster),1891年汉米尔顿收购原Keystone standard公司的设备与厂房,又在之后一年1892年收购Aurora奥罗拉表业。汉米尔顿在当时是非常著名的“铁路计时器”。1927年汉米尔顿公司收购伊利诺斯(ILLINOIS)钟表公司,随后又在1931年收购霍华德(HOWARD)钟表公司。

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1966年,汉米尔顿转战瑞士收购了瑞士的 Buren 钟表公司,包括其所有的工厂和技术。从1966年到1969年间,汉米尔顿和瑞士Buren采用协作经营的方式 —— 汉米尔顿的“美国腕表”搭载瑞士机心,而Buren也会使用Hamilton在美国生产的零部件。1969年,汉米尔顿钟表公司完全关闭了在美国Lancaster的工厂,将生产重心转移到瑞士的Buren工厂。从1969年到1972年,所有的汉米尔顿钟表都是在瑞士的工厂制作完成。


1971年,欧米茄和天梭的所有者SSIH集团收购了汉米尔顿品牌。通过 SSIH 和 ASUAG 集团在1984年的强制合并,汉米尔顿正式成为 Swatch Group 的下属品牌。2003年,汉米尔顿总部及工厂从美国迁到瑞士Biel比尔,至此,美国制表业一路直线下滑,最终没落。


瑞士制表业对美国制表业的胜利,是因为瑞士表业不但在产量上、技术上赶上了美国人,而且更以低廉的成本﹐新颖的概念(手表) 逐渐蚕食美国钟表市场。美国表业由于经济动荡多年﹐剩下的几家大厂竞争不足。手表的发明,更让美国厂家束手无策﹐把庞大的制表机械统统改成制作手表的较小工具只能慢慢来﹐而这个时候瑞士人已经超前更多了。1930 年代美国表终于转型生产手表﹐但为时已晚了。


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